Rupert Murdoch: Bigger than Kane

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Rupert Murdoch: Bigger than Kane

By Andrew Walker

To some he is little less than the devil incarnate, to others, the most progressive mover-and-shaker in the media business. Whatever the case, as head of a global broadcasting empire worth £30bn, Rupert Murdoch continues to provoke strong emotions.

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No-one who saw Melvyn Bragg’s dramatic interview with Dennis Potter in 1994 will ever forget it. Potter, who was terminally ill with cancer, yet had lost none of his waspish wit, mused on his life, his work…and his illness.

“I call my cancer Rupert,” he told Bragg. “Because that man Murdoch is the one who, if I had the time (I’ve got too much writing to do)… I would shoot the bugger if I could.

“There is no one person more responsible for the pollution of what was already a fairly polluted press.”

He is as ambitious as ever, still planning to expand his business, News Corporation (News Corp), and intent on establishing his children as worthy successors to their old man.The focus of Potter’s hatred – Rupert Murdoch – is now 71, with a new baby daughter by a new wife.

From Page Three through the Simpsons and BSkyB to Twentieth Century Fox and digital television, Murdoch has created a personal media empire before which even Citizen Kane would tremble.

But, his many detractors would say, Murdoch’s success has resulted in the dumbing-down of the media, with quality entertainment and journalism replaced by mindless vulgarity.

‘Wheeler-dealer’

Beyond this, they mutter darkly about his emergence as a voracious political wheeler-dealer.

Keith Rupert Murdoch was born in Australia in 1931. His father, Sir Keith, was a regional newspaper magnate, based in Melbourne, and the family enjoyed considerable wealth.

Even as a child, Murdoch knew his own mind. He was, his mother recalls, “not the sort of person who liked playing in a team”.

Groomed by his father, young Rupert was educated at Oxford, where he supported the Labour Party. But, aged just 22, Sir Keith died and Murdoch returned to Australia to take charge of the family business.

“My father left me with a clear sense that the media was something different,” Murdoch recently told one interviewer.

Taking charge, not of his father’s more prestigious titles, but of the Adelaide News, a loss making newspaper based in the provinces, Rupert Murdoch began his spectacular rise.

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‘Sleaze’

Soon he had expanded his legacy into a nation-wide business, encompassing newspapers, magazines and television stations.

He also found time to found Australia’s first national newspaper, the Australian.

Even then, he was accused of peddling sleaze. He responded with typical directness.

“I’m rather sick of snobs who tell us they’re bad papers, snobs who only read papers that no-one else wants,” he said.

1968 brought a major breakthrough, when Murdoch beat Robert Maxwell to buy London’s News of the World. He later incorporated the Sun, the Times and the Sunday Times into his News International group.

It was the Sun which introduced bare breasts to the breakfast table and which, during the 1982 Falklands conflict, provided history’s most infamous headline.

GOTCHA!, screamed the paper’s front page after the sinking of the Argentinian cruiser, General Belgrano, to huge outrage.

As Charles Foster Kane once put it: “If the headline is big enough, it makes the news big enough”.

Murdoch went from strength to strength. Moving to New York in the ’70s, he snapped up, and revitalised, both the New York Post and New York magazine.

But it was the 1980s which, in many people’s minds, defined Murdoch.

Leaving Fleet Street for good, he re-located to Wapping in London’s East End, refused to recognise unions and sacked 5000 workers.

Vowing to “shock people into a new attitude”, Murdoch fought a year-long battle which, though eventually victorious, made him into a bogey-man for many on the left.

But Andrew Neil, his former right-hand man at the Sunday Times and Sky Television, called Murdoch “probably the most inventive, the bravest deal-maker the world has ever known”.

Profits from Murdoch’s lower-cost newspaper empire offset the losses he accrued at Sky Television, allowing him to buy the rights to Premiership football and revolutionise the sport, to many people’s disgust.

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Global reach

But it is the United States which has proved Murdoch’s happiest hunting ground. He even became a US citizen in 1985 to comply with the country’s media ownership laws.

As owner of Twentieth Century Fox and the Fox television network, he has been responsible for both the Simpsons and the feature film, Titanic.

The Dirty Digger of popular repute now enjoys a global reach, using a sophisticated system of communications satellites to reach his audience, whether in Baltimore, Basingstoke or Beijing.

Domestically, though, Murdoch’s life has been complicated, to say the least. After a short-lived early marriage, he and his second wife, Anna, divorced in 1999, after 31 years.

Strangely for a man who despises the aristocracy and praises meritocracy, Murdoch has shamelessly promoted three of his four grown-up children to run his companies.Three weeks later, he married Wendi Deng, a Chinese-born News Corp executive. He was 68, she 32. Their child, Grace, was born in November 2001.

Though his daughter, Elizabeth, left Sky Television to pursue her own dreams, sons James and Lachlan remain poised to take over from their father, whose recent brush with prostate cancer caused tremors in financial markets.

Whether pronouncing on New Labour (he is broadly in favour) or on the Euro (he is firmly against British participation), Rupert Murdoch continues to live up to his billing as a press baron.

An early apostle of digital broadcasting, Murdoch entered the internet business just as the smart money left town. It is clear that he still sees plenty of dragons ripe for slaying.

With no intention of retiring, Rupert Murdoch’s many fans and enemies may well have to put up with the Digger for some time yet.

Published on news.bbc.co.uk  on July 31, 2002.

Yellow journalism in Citizen Kane: 

 

Rupert Murdoch: Plus grand que Kane 

Par Andrew Walker

Pour certains, il est un peu moins que le diable incarné, pour d’autres, le plus progressiste agitateur dans le secteur des médias. Quoi qu’il en soit, Rupert Murdoch, à la tête d’un empire mondial de l’audiovisuel d’une valeur de 30 milliards d’euros, continue de provoquer de fortes émotions.

Personne, ayant vu l’interview dramatique de Melvyn Bragg avec Dennis Potter en 1994, ne peut l’oublier. Potter, qui était atteint d’un cancer en phase terminale, n’avait pourtant rien perdu de son esprit fou, pensait à sa vie, à son travail … et à sa maladie.

“J’appelle mon cancer Rupert,” dit-il à Bragg. “Parce que cet homme, Murdoch, est celui qui, si j’avais le temps (j’ai trop d’écriture à faire) … Je tirerais sur le bougre si je pouvais.

“Il n’y a pas une seule personne plus responsable de la pollution de ce qui était déjà une presse assez polluée.”

L’accent de la haine de Potter — Rupert Murdoch — est maintenant âgé de 71 ans, avec une nouveau bébé d’une nouvelle épouse.

Il est aussi ambitieux que jamais, planifiant toujours de développer son entreprise, News Corporation (News Corp), et l’intention de faire de ses enfants les dignes successeurs de leur vieux père.

De Page Trois aux Simpson et de BSkyB à Twentieth Century Fox ainsi que la télévision numérique, Murdoch s’est créé un empire personnel des médias devant lequel même Citizen Kane tremblerait.

Mais, disent ses nombreux détracteurs, le succès de Murdoch a abouti à l’effondrement des médias, avec la qualité du divertissement et du journalisme remplacé par la vulgarité insensée.

Le Magouilleur

Au-delà de cela, ils marmonnaient sombrement au sujet de son émergence en tant que marchand vorace de politique.

Keith Rupert Murdoch naît en Australie en 1931. Son père, Sir Keith, était un magnat du journal régional, basé à Melbourne, et la famille jouissait d’une richesse considérable.

Enfant déjà, Murdoch n’en fait qu’à sa tête. Il n’était pas, selon sa mère, “la sorte de personne qui aime jouer dans une équipe”.

Formé par son père, le jeune Rupert fait ses études à Oxford, où il soutient le Parti travailliste. Mais, âgé de seulement 22 ans, Sir Keith meurt et Murdoch retourne en Australie pour prendre en charge l’entreprise familiale.

“Mon père m’a laissé avec un sentiment clair que les médias étaient quelque chose de différent”, a récemment déclaré Murdoch à un intervieweur.

Prenant la charge, non pas des titres les plus prestigieux de son père, mais de l’Adelaide News, un journal en chute libre basé dans les provinces, Rupert Murdoch commence sa spectaculaire ascension.

Le Requin

Bientôt il étend son héritage à une entreprise d’échelle nationale, englobant les journaux, les magazines et les stations de télévision.

Il trouve également le temps de fonder le premier journal australien, The Australian.

A l’époque déjà, il est accusé de colportage calomnieux. Il répond avec une franchise typique.

“Les snobs qui nous disent que ce sont de mauvais papiers, des snobs qui ne lisent que des papiers que personne d’autre ne veut me rendent malade», dit-il.

1968 voit une percée majeure, quand Murdoch bat Robert Maxwell en achetant News of the World à Londres. Il incorpore ensuite le Sun, le Times et le Sunday Times à son News International Group.

C’est le Sun qui introduit les seins nus à la table du petit déjeuner et qui, pendant le conflit des Malouines de 1982, fournit le titre le plus infâme de l’histoire.

GOTCHA !, crie la première page du journal après le naufrage du croiseur argentin, le général Belgrano, provoquant un scandale.

Comme l’a dit Charles Foster Kane: “Si le titre est assez grand, cela rend les nouvelles assez importantes”.

Murdoch gagne en puissance. Se déplaçant à New York dans les années 70, il rachète, et revitalise, à la fois le New York Post et le New York magazine.

Mais ce sont les années 1980 qui, dans l’esprit de beaucoup de gens, définissent Murdoch.

En quittant pour de bon Fleet Street, il se relocalise à Wapping dans l’est de Londres, refuse de reconnaître les syndicats et licencie 5000 travailleurs.

Se vouant à “choquer les gens avec une nouvelle attitude”, Murdoch mène une bataille d’un an qui, bien qu’il en sorte finalement victorieux, fait de lui un père fouettard aux yeux de beaucoup de gens de gauche.

Pourtant Andrew Neil, son ancien bras droit au Sunday Times et à Sky Television, qualifie Murdoch de “probablement le plus inventif, le plus brave entrepreneur du monde jamais connu”.

Les bénéfices de l’empire des journaux bon marché de Murdoch compensent les pertes qu’il accumule à Sky Television, lui permettant d’acheter les droits Premiership de football  et de révolutionner le sport, au dégoût de nombreuses personnes.

Une portée mondiale

Toutefois ce sont les États-Unis qui s’avèrent être le terrain de chasse le plus lucratif pour Murdoch. Il devient même citoyen américain en 1985 pour se conformer aux lois sur la propriété des médias du pays.

En tant que propriétaire de la Twentieth Century Fox et du réseau de télévision Fox, il est à la fois responsable des Simpsons et du long métrage Titanic.

Le Dirty Digger à la grande popularité jouit désormais une portée mondiale, en utilisant un système sophistiqué de satellites de communication pour atteindre son public, que ce soit à Baltimore, Basingstoke ou Beijing.

Cependant en ce qui concerne sa vie privée, celle de Murdoch a été compliquée, pour dire le moins. Après un mariage précoce de courte durée, lui et sa deuxième femme, Anna, divorcent en 1999, après 31 ans de vie commune.

Trois semaines plus tard, il épouse Wendi Deng, une dirigeante de News Corp, née en Chine. Il avait 68 ans, elle 32. Son enfant, Grace, est née en novembre 2001.

Pour un homme qui méprise l’aristocratie et loue la méritocratie, Murdoch a étrangement et sans vergogne promu trois de ses quatre enfants adultes à diriger ses entreprises.

Bien que sa fille, Elizabeth, ait quitté Sky Television pour poursuivre ses propres rêves, les fils James et Lachlan restent prêts à prendre le relais de leur père, dont le récent cancer de la prostate a provoqué des tremblements sur les marchés financiers.

Qu’il se prononce sur le New Labour (il est largement en faveur) ou sur l’Euro (il est fermement contre la participation britannique), Rupert Murdoch continue d’être à la hauteur de sa stature de baron de la presse.

Un des premiers apôtres du numérique, Murdoch est entré dans le commerce sur Internet tout comme l’argent intelligent quitte la ville. Il est clair qu’il voit encore beaucoup de dragons mûrs pour la décapitation.

Vu qu’il ne semble pas avoir l’intention de prendre sa retraite, les nombreux fans et ennemis de Rupert Murdoch pourraient bien avoir à supporter le fossoyeur pendant un certain temps encore.

Publié sur news.bbc.co.uk le 31 juillet 2002

snowglobe

 

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